13/04/2016

5 claves sobre el juicio a Led Zeppelin por plagiar "Escalera al cielo"

No sería la primera vez que Page y Plant deban reconocer que se "inspiraron" en otra canción...

Led Zeppelin

Jimmy Page y Robert Plant deberán enfrentar un juicio por plagio, según dictaminó Gary Klausner, juez de Los Ángeles. Los miembros de Led Zeppelin fueron acusados de robar parte sustancial del instrumental "Taurus", que la banda Spirit grabó en 1968, para su archifamosa balada "Escalera al cielo" ("Stairway to Heaven", Led Zeppelin IV, 1971), y el 10 de mayo un jurado evaluará si incurrieron en el delito de infracción a los derechos de autor.

A continuación, repasamos las claves para entender el caso.

Los antecedentes de Jimmy Page y Robert Plant. Esta no sería la primera vez que Led Zeppelin tiene que reconocer que ha tomado prestado un tema (o al menos una parte) y modificar los créditos por orden de la justicia. En 1990, se vieron obligados a incluir a Anne Bredon como compositora de "Babe I’m Gonna Leave You", tema que en las primeras ediciones de Led Zeppelin (1969) figuraba como "Trad. Arr. Page". También de ese disco debut, "Dazed and Confused" le trajo dolores de cabeza a LZ. En 2010, Jake Holmes los demandó y dos años más tarde, en Celebration Day, la canción fue atribuida a Page, pero "inspirada por Jake Holmes". Como dato adicional, el guitarrista inglés ya había tocado el tema con The Yardbirds y aunque nunca lo grabó oficialmente, una versión aparece en Live Yardbirds: Featuring Jimmy Page (1975) bajo el título "I’m Confused". Casualmente, es el único track del disco al que no se le asignaron créditos. El segundo álbum de Zeppelin tampoco salió ileso de las disputas legales: en 1972, Howlin’ Wolf (cuyo nombre real es Chester Arthur Burnett) logró que la corte lo reconociera como co-autor de "The Lemon Song", y Willie Dixon obtuvo el mismo resultado pero por partida doble en sus respectivas disputas sobre "Bring it on Home" (también en 1972) y "Whole Lotta Love" (1985).

El origen del conflicto. El primer show de Led Zeppelin en tierras americanas fue el 26 de diciembre de 1968 en la ciudad de Denver, en una fecha compartida con Spirit y Vanilla Fudge. Para ese entonces, Spirit ya había editado su disco debut homónimo que contenía, entre otros, dos temas claves para el relato: "Fresh Garbage" y "Taurus". El primero fue adoptado por Led Zeppelin durante varias presentaciones de esa primera gira estadounidense a modo de homenaje al grupo con el que compartían cartel (en la web oficial de LZ figura que el 30 de diciembre del mismo año ya lo habían incluido como parte de su set, y en YouTube se encuentra esta versión registrada 11 días después). Aunque esto no es material suficiente para acusar a nadie, sí demuestra que Plant y los suyos habían prestado atención a la música de Spirit, que en sus sets en vivo daban especial importancia al instrumental "Taurus", según afirmó Mark Andes (bajista fundador del grupo) a Bloomberg Businessweek en 2014.

Randy California y su obra maldita. "Taurus", el instrumental de 2:45 que ocasionó el litigio fue compuesto por Randy Wolfe Craig, guitarrista y cantante de Spirit. El músico ya era conocido como Randy California luego de que, en 1966, pasara por las filas de Jimi James and the Blue Flames y su líder, un tal Jimi Hendrix, lo bautizara así para diferenciarlo de otro Randy (Palmer), que obtuvo también un apellido postizo de acuerdo a su lugar de procedencia: Texas. Cuando Hendrix le ofreció a Randy California unirse en su travesía a Inglaterra, este tuvo que declinar la invitación porque sus padres consideraban que a su edad (tenía 15 años en ese momento) terminar el colegio era prioritario. Randy volvió entonces a su ciudad de origen y en 1967 formó Spirit, donde se desempeñó durante los períodos 1967–72, 1974–79 y 1982–97. En 1996, para una reedición de Spirit, Randy escribió en las notas internas: "La gente siempre me pregunta por qué 'Escalera al cielo' suena exactamente como 'Taurus', que fue editada dos años antes. Sé que Led Zeppelin también tocaba 'Fresh Garbage' en vivo. Ellos abrieron para nosotros en su primera gira por Estados Unidos". Sin embargo, Randy nunca presentó una demanda contra Zeppelin y en 1997 murió ahogado al rescatar a su hijo, que había sido llevado por la corriente mientras hacía surf en Hawaii.

"Stairway to Heaven" vs "Taurus". El viernes pasado (8 de abril), el juez Gary Klausner estableció que la denuncia presentada por Michael Skidmore (administrador de los bienes de Randy California) tenía el sustento suficiente como para ser elevada a juicio. Según Klausner, "lo que queda es la evaluación subjetiva del 'concepto y el estilo' de dos obras, una tarea más adecuada para un jurado que para un juez". Entre las causas que lo llevaron a tomar la decisión, argumentó que el parecido se da en los primeros dos minutos de "Escalera al cielo", a los que consideró "los segmentos más importantes y reconocibles de la canción". Aunque la defensa alegó que se trata de una progresión de acordes tan estandarizada en el rock que no merece ser protegida por las leyes de copyright, el juez aseguró que "si bien es cierto que una progresión cromática descendente de cuatro acordes es una convención común que abunda en la industria musical, en este caso las similitudes trascienden ese núcleo estructural".

Las pruebas

Si se analiza el material musical en cuestión, las dos partes pueden encontrar argumentos a su favor.

Similitudes.

  • Están en la tonalidad de La menor y presentan un descenso cromático en su voz más grave: La-La♭-Sol-Sol♭-Fa (la progresión a la que hace referencia el juez).
  • El descenso es fraseado con una apoyatura antes de pasar a la nota siguiente y el tempo es prácticamente el mismo.
  • El voicing (la posición de las notas de los acordes y el registro) coincide al igual que la técnica de fingerpicking (tocar con los dedos), que le da a ambas ese aire "renacentista".

Aunque todos estos materiales pueden considerarse secundarios y anteriores a "Taurus", la cantidad de elementos que conectan ambos temas es la gran carta a favor de los demandantes.

Diferencias.

  • "Escalera al cielo" añade un arreglo ascendente en la voz superior (La-Si-Do) y luego desciende (Fa#) que termina por convertirse en la melodía principal del segmento.

Si la defensa se basa en los principios de la Gestalt (la corriente de la psicología que estudia los procesos de percepción sensorial), podrá argumentar que en "Escalera al cielo" el material principal (figura) es esta melodía ascendente y el descenso cromático es material secundario (fondo).